Like a dream / Comme un rêve

How did I end up on a Ha Long Bay cruise for my birthday? To be honest, I had been eyeing Vietnam for a while. I had been looking at trips to Southeast Asia in general, but Vietnam in particular intrigued me immensely. After reading countless blog posts and articles over the years, I just knew that is where I wanted to spend my birthday this year. I wanted to see the magical Ha Long Bay (also written Halong Bay) at sunrise.

Ha Long Bay is without a doubt, one of the most famous natural landmarks in Vietnam. It is located about 101 miles from the city of Hanoi. Of course, it is a UNESCO World Heritage Site. The name Ha Long Bay means “descending dragon”. The bay is famous thanks to its stunning limestone mountains rising out of the emerald green waters. It makes for a really stunning scenery. About 1600 people live in the bay, on floating islands and fishing villages.

So, of course, I wanted to see it in person. When planning my trip to Vietnam, I had to be strategic with my time. Because I knew I wanted to see Ha Long Bay, I focused solely on the north of the country. I also decided to splurge on a premium suite aboard a luxury all-inclusive cruise to mark the occasion. Thankfully, Vietnam is a country where the American dollar is strong when considering the exchange rate, and as such splurging does not necessarily mean spending huge amounts of money.

There are numerous options for cruises in Ha Long Bay from day trips to multiple-night cruises. The prices of the cruises also cater to all types of budgets. I did so much research before finally deciding on the boat I picked. First, I cross-referenced dozens of websites to ensure I would get a nice boat, with a good crew, and a reasonable number of passengers. I also figured that two nights would give me enough time to truly enjoy the cruise. Finally, I went through several pictures to get an idea of what it would look like onboard.

The cruise I chose to do emphasized glamour and elegance. While the boat is kid-friendly, there is also a pool on the upper deck, and a small spa for guests to enjoy massages and other treatments. I was not too worried about the boat being crowded as there are only about 20 luxurious cabins equipped with A/C, private balconies and huge windows. I was very eager to get on the ship. When booking Ha Long Bay cruises, 90% of the time transport to and from the city of Hanoi is included. This makes for a smooth and easy transfer between locations.

Since I was staying at the Hilton Garden Inn in the center of the Old Quarter, my hotel was the first pick up, at 8AM, in a nice limousine van with a fridge stocked with water bottles. The driver then picked up 3 more people at different hotels along the way. I was glad that we all had enough space to stretch out and get comfortable. I dozed off while reading my book.

A couple of hours later, we arrived at Ha Long Pearl JSC, an included stop. Though we were one of the first to arrive, we were soon joined by dozens of other limousines and buses full of tourists. Of course, it is one of those super touristy spots, but I still enjoyed learning about pearl farming. I also purchased souvenirs for my mom and some of my aunts. They have options for all sorts of budgets, and offer discounts on “imperfect pearls” (the ones that are irregularly shaped).

An hour after that, we arrived at the embarkation port, which is really a small marina. The marina is similar to a mini-airport’s waiting area. The team there is super helpful and knowledgeable. They provided us with numbered tickets and complimentary hot beverages. They also ensured the proper bags were taken to the proper boats through a rigorous system with multiple checks. That is when I found out that the people in my limousine would not necessarily be on my boat because there were various cruises departing around the same time. At the marina, there was also a small café offering a few options such as sandwiches, chips and beverages.

We got on a tender boat that took us to the cruise ship. We were welcomed by the entire team on the deck, offering us champagne. They took us straight to the dining room on the second deck. There, the team officially welcomed us and gave us a brief overview of the itinerary. They went over all of the safety procedures. They also explained that the WiFi would only work in the dining room. Finally, they let us know that our luggage had been pre-placed in our respective rooms and informed us that lunch would be promptly served in the same dining room in less than an hour, giving us just enough time to inspect the room and freshen up for lunch.

When I walked into my room, I was immediately satisfied. There was a small welcome basket with fresh fruit and water bottles. My cabin was a good size for a small cruise ship. I was particularly impressed by the size of the bathroom including the tub by the large window. The room was clean and grand, not modern, a bit dated, reminiscent of old world elegance without being pompous. The balcony was also a good enough size, comfortable for two or three people. Because my room was really close to the dining room (literally right next to it), the WiFi signal actually reached about half of the room.

I almost could not believe where I was. We had an abundant buffet prepared for lunch, including various desserts. During lunch I strategically sat facing a window to watch the scene as we passed limestone rock after limestone rock. Afterwards, I headed to the patio on the upper deck with my book where I remained all afternoon until it was time for a bubble bath before dinner. I was supposed to participate in a cooking class, but the chef had cancelled it at the last minute.

For dinner, the crew served us a delicious Eurasian fusion dinner. I was glad that they had noted my dietary restrictions. After dinner, the crew surprised me with a chocolate cake and erupted in song. I honestly had not expected this. It is always a little awkward when strangers join in the singing with staff, but the rest of the cruisers were too happy to sing along. I thanked everyone for their well-wishes and after only eating a small slice of cake, I shared with my fellow cruisers and encouraged the staff to enjoy some cake as well. Though it was not super late in the evening, I was starting to get birthday wishes from my friends and family members on the other side of the world, so I retreated to my cabin to answer some calls and messages. I then went back to the patio deck to admire the beauty of Ha Long Bay at night. I noticed a few other boats nearby. It was so peaceful and beautiful.

The next day was full of activities, and I am almost ashamed to reveal that I did not participate in any. The boat docked at Cat Ba island, but I was sleeping in and did not get off to explore the island and its caves. After the included lunch, there was also an option to kayak on the water. The people who participated told me how much fun they had, but I just watched from the cabin’s balcony. One thing I did was enjoy another sumptuous bubble bath while admiring the scenery from the window. During my time on the boat, I also enjoyed a two-hour massage with rose oil.

I was disappointed that it was too cold to enjoy the pool on the upper deck, though a few people did work on their tans. But honestly, all I wanted to do was revel in the moment. My only plan was to see Ha Long Bay. That night, an Australian family celebrated their son’s 21st birthday, and the crew put on a special performance with lighted pineapples for the occasion. On the final morning, I woke up early enough to participate in Tai Chi on the upper deck.

We were taken back to the marina in another small tender boat. I know a few people stayed on the boat for an extra night, but I think one or two nights would suffice for a cruise on Ha Long Bay. Ha Long Bay is gorgeous, and thankfully still not overly crowded with tourists (at least when I visited in January). Yet, I could imagine getting restless by the end of the third day. I left the crew and trip manager generous tips because they had truly exceeded all of my expectations. I was picked up by a new driver in a similar limousine van, and I was glad to only have to share it with two other strangers.

My cruise mates were dropped off first, in the center of the French Quarter. As for me, I was dropped off at yet another luxurious property, the JW Marriott Hanoi. That hotel may deserve its own blog post. The team there was wonderful, and as the bellman escorted me to my room, he listed off the names of all of the celebrities that had stayed there in recent years. And it was at their spa that I had an amazing facial on my final morning in Vietnam.

So peaceful and serene in the morning / Tellement paisible le matin


Enjoyed a beer on the balcony / Une p’tite bière sur le balcon

Comment me suis-je retrouvée sur une croisière dans la baie d’Ha Long pour mon anniversaire ? Pour être honnête, le Vietnam me tentais depuis un moment. J’avais envie de partie en voyage en Asie du Sud-Est en général, mais le Vietnam en particulier m’intriguait énormément. Après avoir lu d’innombrables articles de blog au fil des ans, je savais que c’était là que je voulais passer mon anniversaire cette année. Je voulais voir la baie magique d’Ha Long (ou Halong Bay) à l’aube.

La baie d’Ha Long est sans aucun doute l’un des sites naturels les plus célèbres du Vietnam. Elle est située à environ 160 km de la ville de Hanoï. C’est bien sûr un site du patrimoine mondial de l’UNESCO. Le nom Baie d’Ha Long signifie « dragon qui descend ». La baie est célèbre grâce à ses superbes montagnes de calcaire émergeant des eaux de couleur vert-émeraude. Cela donne un paysage vraiment époustouflant. Environ 1 600 personnes vivent dans cette baie, sur des îles flottantes et dans des villages de pêcheurs.

Alors bien sûr, je voulais voir ça en personne. En planifiant mon voyage au Vietnam, j’ai dû être stratégique avec mon temps. Parce que je savais que je voulais voir la baie d’Ha Long, je me suis concentrée uniquement sur le nord du pays. J’ai également décidé de faire des folies et de prendre une suite premium à bord d’une croisière de luxe tout compris pour marquer l’occasion. Heureusement, le Vietnam est un pays où le taux de change favorise beaucoup le dollar Américain et, par conséquent, faire des folies ne signifie pas nécessairement dépenser d’énormes sommes d’argent.

Il existe de nombreuses options de croisières dans la baie d’Ha Long, allant des excursions d’une journée aux croisières de plusieurs nuits. Le prix des croisières est également attrayant pour tous types de budgets. J’ai fait énormément de recherches avant de finalement décider de choisir un bateau. Dans un premier temps, j’ai surfé sur des dizaines de sites internet pour m’assurer d’avoir un beau bateau, avec un bon équipage et un nombre raisonnable de passagers. J’ai aussi pensé que deux nuits me suffiraient pour vraiment profiter de la croisière. Enfin, j’ai regardé plusieurs photos pour avoir une idée de ce à quoi cela ressemblerait à bord.

La croisière que j’ai choisi de faire mettait en priorité l’aspect glamour et élégance. Bien que les enfants soient la bienvenue sur le bateau, il y a également une piscine sur le pont supérieur et un petit spa permettant aux clients de profiter de massages et d’autres soins. Je n’étais pas trop inquiète du fait que le bateau puisse être bondé car il n’y a qu’une vingtaine de cabines luxueuses et climatisées, avec des balcons privés et d’immenses fenêtres. J’avais très hâte de monter à bord du bateau. 90% des croisières dans la baie d’Ha Long offrent l’aller-retour vers Hanoï en inclus. Cela permet un transfert simple et facile entre les deux endroits.

Comme je séjournais au Hilton Garden Inn au centre du vieux-quartier, le chauffeur est passé me chercher d’abord, à 8 heures du matin, dans une jolie limousine camionnette qui avait un réfrigérateur rempli de bouteilles d’eau. Le chauffeur a ensuite récupéré 3 autres personnes en cours de route. J’étais contente que nous ayons tous suffisamment d’espace pour nous détendre et nous mettre à l’aise. Je me suis endormie en lisant mon livre.

Quelques heures plus tard, nous sommes arrivés à Ha Long Pearl JSC, un arrêt obligatoire. Même si nous étions parmi les premiers à arriver, nous avons été bientôt rejoints par des dizaines d’autres limousines et bus remplis de touristes. Bien sûr, c’est un de ces endroits très touristiques, mais j’ai quand même aimé en apprendre davantage sur la culture des perles et acheter des souvenirs pour ma mère et certaines de mes tantes. Ils ont des options pour toutes sortes de budgets et offrent des réductions sur les « perles imparfaites » (celles de formes irrégulières).

Une heure plus tard, nous sommes arrivés au port d’embarquement, qui est en réalité une petite marina. La marina est comme la zone d’attente d’un mini-aéroport. L’équipe là-bas est super serviable et compétente. Ils nous ont donné des billets numérotés et des boissons chaudes gratuites. Ils ont également veillé à ce que les sacs appropriés soient transportés vers les bateaux appropriés grâce à un système rigoureux comportant de multiples contrôles. C’est alors que j’ai découvert que les gens qui étaient dans ma limousine ne seraient pas forcément sur mon bateau car plusieurs croisières partaient à peu près en même temps. Il y avait aussi un petit café vendant quelques options telles que des sandwichs, des chips et des boissons.

Nous sommes montés dans un petit bateau qui nous a emmenés au bateau de croisière. Nous avons été accueillis par toute l’équipe sur le pont avec du champagne. Ils nous ont emmenés directement dans la salle à manger au deuxième niveau. Là, l’équipe nous a accueilli officiellement et nous a donné un bref aperçu de l’itinéraire. Ils ont passé en revue toutes les procédures de sécurité. Ils ont également expliqué que le WiFi ne fonctionnerait que dans la salle à manger. Finalement, ils nous ont fait savoir que nos bagages avaient été placés dans nos chambres respectives et nous ont informés que le déjeuner serait servi dans la même salle à manger dans moins d’une heure, nous laissant juste le temps d’inspecter la chambre et de nous rafraîchir. pour le déjeuner.

Quand je suis entrée dans ma chambre, j’ai été immédiatement satisfaite. Il y avait un petit panier de bienvenue avec des fruits frais et des bouteilles d’eau. Ma cabine était de bonne taille pour un petit bateau de croisière. J’ai été particulièrement impressionnée par la taille de la salle de bain, y compris la baignoire près de la grande fenêtre. La chambre était propre et grandiose, pas moderne, un peu démodée même, rappelant l’élégance d’une ancienne époque mais sans trop de pompe. Le balcon était également assez grand, confortable pour deux ou trois personnes. Comme ma chambre était très proche de la salle à manger (littéralement juste à côté), le signal WiFi atteignait heureusement environ la moitié de la pièce.

Je n’arrivais presque pas à croire où j’étais. L’équipe nous avait préparé un buffet copieux pour le déjeuner, comprenant divers desserts. Pendant le déjeuner, je me suis assise stratégiquement face à une fenêtre pour regarder la scène alors que nous passions devant maintes roches calcaires. Ensuite, je me suis dirigée vers le patio du pont supérieur avec mon livre où je suis resté tout l’après-midi jusqu’à ce qu’il soit temps de prendre un bain moussant avant le dîner. Je devais participer à un cours de cuisine, mais le chef l’avait annulé à la dernière minute.

Pour le dîner, l’équipage nous a servi un délicieux dîner de cuisine fusion eurasienne. J’étais contente qu’ils aient noté mes restrictions alimentaires. Après le dîner, l’équipage m’a fait la surprise d’un gâteau au chocolat et a commencé à en chanter. Honnêtement, je ne m’attendais pas à cela. C’est toujours un peu gênant lorsque des étrangers chantent avec le personnel, mais le reste des passagers était trop heureux de chanter en chœur. J’ai remercié tout le monde pour leurs vœux et après avoir mangé seulement une petite tranche de gâteau, j’ai partagé avec mes camarades de croisière et j’ai encouragé le personnel à déguster également du gâteau. Même s’il n’était pas très tard dans la soirée, je commençais à recevoir des vœux d’anniversaire de la part de mes amis et des membres de ma famille à l’autre bout du monde, alors je suis retournée dans ma cabine pour répondre à quelques appels et messages. Je suis ensuite retournée sur la terrasse du patio pour admirer la beauté de la baie d’Ha Long la nuit. J’ai remarqué quelques autres bateaux à proximité. C’était si paisible et si beau.

La journée du lendemain a été riche en activités, et j’ai presque honte de révéler que je n’ai pas fait grand chose. Le bateau a accosté sur l’île de Cat Ba, mais je dormais et je ne suis pas descendue pour explorer l’île et ses grottes. Après le déjeuner inclus, il était également possible de faire du kayak sur l’eau. Les personnes qui ont participé m’ont dit à quel point elles s’étaient amusées, mais je me suis contenté de regarder depuis le balcon de la cabine. Par contre j’ai pleinement profité d’un autre somptueux bain moussant tout en admirant le paysage depuis la fenêtre. Pendant mon séjour sur le bateau, j’ai également profité d’un massage de deux heures à l’huile de rose.

J’ai été déçue qu’il fasse trop froid pour profiter de la piscine sur le niveau supérieur, même si quelques personnes s’y sont installées pour bronzer. Mais honnêtement, tout ce que je voulais, c’était profiter du moment présent. Mon seul projet était de voir la baie d’Ha Long. Cette nuit-là, une famille australienne a célébré le 21e anniversaire de son fils et l’équipage a organisé un spectacle spécial avec des ananas illuminés pour l’occasion. Le dernier matin, je me suis réveillée assez tôt pour participer au Tai Chi sur le pont supérieur.

Nous avons été ramenés à la marina par un autre petit bateau. Je sais que quelques personnes sont restées une nuit supplémentaire sur le bateau, mais je pense qu’une ou deux nuits suffisent pour une croisière dans la baie d’Ha Long. La baie d’Ha Long est magnifique et, heureusement, elle n’est toujours pas hyper fréquentée par les touristes, du moins lors de ma visite en janvier dernier. Pourtant, je pouvais imaginer être ennuyé à la fin du troisième jour. J’ai laissé de généreux pourboires à l’équipage et au gestionnaire du voyage, car ils avaient vraiment dépassé toutes mes attentes. Un nouveau chauffeur dans une camionnette limousine similaire que la première est venu me chercher, et j’étais contente de n’avoir à la partager qu’avec deux autres inconnus.

Mes compagnons de croisière ont été déposés en premier, au centre du quartier français. Quant à moi, j’ai été déposé dans un énième établissement luxueux, le JW Marriott Hanoi. Cet hôtel mérite peut-être son propre article de blog. L’équipe était formidable et, pendant que le portier m’accompagnait jusqu’à ma chambre, il a énuméré les noms de toutes les célébrités qui y avaient séjourné ces dernières années. Et c’est dans leur spa que j’ai eu un incroyable soin du visage lors de ma dernière matinée au Vietnam.

Halong Bay right before sunrise / Baie d’Ha Long juste avant l’aube
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1 Comment

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